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红矮星酷爱发"脾气" 释放量等同10亿原子弹(图)

http://www.kexue.com 2011-01-24 09:58:12 腾讯科学  发表评论

  1月24日报道,通过对银河系内21万5千颗红矮星的观察研究,科学家首度公开承认,红矮星是一种时不时爱发脾气的天体。这种恒星的个头小于太阳,可以在瞬间释放出巨大的能量,类似焰火,威力可能相当于10亿颗原子弹。天文学家们在为期一周的不间断监视观测中,一共发现了100次这样的“恒星焰火”。


红矮星爱发脾气 可能给行星带来大灾难

  红矮星是宇宙中数量最多的天体,或许还有众多行星绕其旋转,但是它那令人难以捉摸的脾气会让任何可能存在的外星生命感到不舒服。“焰火”其实是被加热的等离子气体的爆发,红矮星的大气层中存在着强力磁场带,这些磁场带如果彼此互连,就会像橡皮圈一样突然啪地断开,从而释放出巨大的能量。当红矮星 “发脾气”时,就会以包含着紫外线光束、X射线光曝和被称为“太阳风”的离子风暴组成的“焰火”轰炸围绕其运行的行星。这样的“焰火”通常持续15分钟左右,某些红矮星还会同时释放多个“焰火”。科学家们还发现,亮度呈周期性变化的,也就是变星,“发脾气”的可能性更高,是普通红矮星的千倍。这大体是因为变星自转很快,且属于高速运转的双星系统;变星的亮度会变是因为其表面的黑子(也就是恒星表面亮度较暗的斑块)随变星自转而周期出现或消失,而黑子则是磁场带贯穿恒星的产物,既然磁场带间的互连会导致恒星释放巨大能量(放“焰火”),那么自然是黑子众多的变星发脾气的概率更高。

  观测研究小组负责人,巴尔的莫空间观测科学研究院的天文学家RachelOsten这样评价:“我们都知道,活跃的年轻恒星会释放“焰火”,但这次研究表明,就算是已经存在了几十亿年的老恒星,放“焰火”也是其生命的一部分。如果在环绕这类红矮星的行星上存在生命的话,它们的生存环境一定非常残酷,因为离红矮星距离不够远的行星,其大气层会在‘焰火’的轰炸下受热膨胀,甚至被完全剥脱掉。”这次观测结果还显示,红矮星的“焰火”释放次数比上次观察研究少了15次左右,上次观测的是更年轻、更大一些的红矮星。

  尽管红矮星比太阳小,但是其对流层更深。在对流层里,炙热的气体冒着气泡窜出表面,好像煮沸的燕麦片粥——不要忘了,磁场带就是在对流层形成的!此外,红矮星上的磁场带比太阳上的磁性更强,覆盖面积更大。在太阳上,磁场带(黑子)仅占其表面积的1%,而在红矮星上,则占了表面积的一半。这就不难解释为什么红矮星如此爱发脾气,动不动就放“焰火”。

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