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54颗行星或有生命存在 5颗与地球大小相当(图)

http://www.kexue.com 2011-02-03 09:42:20 科学网  发表评论


“开普勒-11”中各行星的位置


天文学家命名为“开普勒-11”的行星系统与太阳系的对比图

  科学网讯 北京时间2月3日消息,人类一直致力于发现太空中的最新秘密,也一直在寻找类似地球、适合生存的星球。日前,美国宇航局的“开普勒”太空望远镜经过一年多探寻,发现1200多颗太阳系外潜在行星,其中54颗可能适宜生命生存。

  据美国宇航局“开普勒”太空望远镜项目首席科学家威廉-博鲁茨基2日在一场新闻发布会上说,1235颗新发现天体尚未确认均为行星,但预计其中行星数量占80%。按博鲁茨基的说法,这些天体中,54颗处于“宜居区段”,可能适宜生命生存。

  5颗与地球大小相当

  根据美国宇航局定义,处于“宜居区段”意味着一颗行星与母星保持适当距离,进而为它表面存在液态水提供条件。另外,“宜居区段”行星的表面温度大约介于零下17摄氏度至93摄氏度之间。“54种可能性是个庞大数量,难以想象,”博鲁茨基说,“这样的数字令人惊喜,因为在这之前,我们一无所获。”

  54颗“宜居区段”天体中,5颗的大小接近地球,其他的与海王星或木星相当。美国宇航局官员说,1235颗仅是“开普勒”望远镜观测夜空繁星的四百分之一后所得数据,太阳系外潜在行星数量可能是这一数字的数百倍。这意味着,系外行星数量越多,发现有生命存在的可能性越大。

  “获悉‘开普勒’的这些发现让我今天感觉不同,”耶鲁大学天文学家德布拉-费舍尔说,“‘开普勒’揭开了我们了解太阳系外行星的盖子。”据科学网(kexue.com)了解,开普勒望远镜的另一个发现同样令人鼓舞:1200多颗潜在系外行星中,体积较小天体数量多于较大天体。

  有无生命难以确认

  天文学界有一种观点,一个类似地球或火星、以岩石或其他固体为主要成分构成的行星是生命发展条件之一,类似木星的气体巨星则不具备这种条件。博鲁茨基介绍,“开普勒”接下来的任务,是考察“宜居区段”行星是否具备支持生命的基本条件,例如合适的大小、成分、温度和与母星之间距离。

  不过,一颗行星处于“宜居区段”并不意味着它有生命存在。即便有生命,可能只是细菌、真菌或一些人类无法想象的生命形态,而非智能生命。另外,这些行星距离地球太远,现有技术条件下,前往那里可能需要数百万年,于当下而言存在现实困难。

  新行星系统 “开普勒-11”

  美国宇航局2日宣布,该局及多所大学的天文学家利用“开普勒”太空望远镜观测到一个奇特的行星系统,其行星绕恒星运行的轨道彼此非常接近。天文学家将这一系统命名为“开普勒-11”。这一系统的恒星与太阳相似,它拥有6颗围绕其运行的行星,但其中5颗被“压缩”在相当于太阳系中水星和金星轨道间距的狭小空间内。

  这些行星比太阳系中的岩石行星——地球、水星、金星和火星体积大,但在已知的系外行星中,它们仍属“小个子”。“它们被束缚在如此狭小的空间内,彼此接近的程度超过其他任何已知行星系统。”美国航天局艾姆斯研究中心科学家杰克·利绍尔当天在一个电话新闻发布会上说。

  “很明显,这些行星从哪方面讲都与地球不相似”,加州大学圣克鲁斯分校天文学家乔纳森·福特尼表示,“‘开普勒-11’系统中的低质量行星更像是海王星的‘缩小版’,而不是地球的‘放大版’”。


这颗岩石行星的体积仅是地球的1.4倍,表面温度超过1300摄氏度

  美国宇航局曾在10日宣布在太阳系外发现一颗类地行星,并将这颗由“开普勒”太空望远镜成功定位的行星命名为“Kepler-10b”,这颗行星成为迄今为止人类所发现的最小系外行星。同时,它也是开普勒探测器自2009年5月份发射以来观测到的第一颗岩石行星。

  “Kepler-10b”的体积仅是地球的1.4倍,质量约为地球的4.6倍,平均密度每立方厘米8.8克,近似铁质。“Kepler-10b”与公转恒星的平均距离只有水星公转平均半径的1/23,因此,它的公转周期仅0.84天。

  由于“Kepler-10b”向光一面温度超过1370摄氏度,这种热度“足够融化铁块”,不适宜生命。即便如此,航天局“开普勒”项目研究人员道格拉斯-赫金斯将“开普勒-10b”的发现称为寻找类地行星过程的“重大里程碑”,“尽管这颗行星不是处于(可能存在液态水的)‘宜居星体带’……我们的任务使类似发现成为可能,意味着有希望找到更多类地行星。”

  (科学网-kexue.com 亚高)

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