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"类人机器人"随发现号上天 将与空间站"共存亡"

http://www.kexue.com 2011-02-26 09:03:45 新华网  发表评论

  国际空间站正式载人飞行10年多来,已有15个国家的近200人造访过这一航天器。不过,随着“机器人宇航员2号”(下称R2)24日乘坐美国“发现”号航天飞机升空,只有人类宇航员在国际空间站工作的现状即将成为历史。

  R2是首个进入太空且高度模拟人体的机器人,它将成为国际空间站的永久居民。这个“类人机器人”是美国航天局和通用汽车公司合作的产物,它身高3.4英尺(约1米),臂长2.8英尺(约0.85米),体重330磅(约150公斤),由铝和镀镍碳纤维制成。为了保护自己和宇航员,它的躯干、手臂和每根手指上都有防护软垫,因此看上去不像金属构件那样生硬。R2的关节里装满了弹簧,全身遍布350多个电子传感器,其指尖甚至能感受到一根羽毛的存在。


机器人宇航员2号(科学网-kexue.com配图)

  R2的“眼睛”是安装在金色头盔后面的4台可见光摄像机。为从图像上辨别物体的温度差异,它的嘴里还装有一台红外线摄像机。R2的一个随身背包里装有电力系统,插入空间站的电源接口就能充电。如果将来它能在小行星或火星上执行任务,这个背包内会装上电池。

  R2不但外表像人,其工作方式也被设计得与人相似。由于拥有类似于人的手和胳膊,R2能使用空间站宇航员的工具。预计到达国际空间站几个月后,宇航员们才会把R2从货舱中取出。届时,它将首先在“命运”号实验舱接受失重运行测试。此后,其活动范围和应用领域可望逐步扩大。美国航天局希望将来对R2逐渐升级改造,当太空行走任务艰巨或可能危及宇航员安全时,它能够“挺身而出”。不过,R2目前还不能承受空间站外的极端环境。

  “这个项目可以展现一个范例——机器人既能在地球,也可以在太空中工作,它们并非用于取代人类,而是作为人的伙伴发挥关键的支援作用,”美国航天局探测系统综合办公室主任约翰·奥尔森说,“人机合作的潜力是一加一大于二的完美例证,它将使我们走得更远,所取得的成就将比今天所能想象到的还要多。”

  美国航天局约翰逊航天中心的自动化、机器人与仿真部门代理主任罗布·安布罗斯说:“此次尝试对R2来说可能只是一小步,但对整个机器人界来说是一大步。”

  虽名为“类人机器人”,但R2目前还与人类有两个重要区别:它只有上半身,其“大脑”位于腹部。R2需要装上双腿才能在空间站内完成擦扶手、清理空气过滤器之类的杂活。R2的双腿还在制作当中,美国航天局希望在2011年年底把这两条腿送入国际空间站。

  由于美国航天局未计划将R2再运回地球,它将与国际空间站共存亡。国际空间站预计将在2020年后的某个时间停止运行,届时它将按照指令坠向太平洋,而R2也将和国际空间站一起魂归大海。(任海军)

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