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"好奇者号"年底再探火星 着陆点定位是关键(图)

http://www.kexue.com 2011-07-31 08:42:38 羊城晚报  发表评论


“好奇者号”火星车

  美国国家航空航天局称,新一代火星车已准备好

  火星探索之路总是充满了各种崎岖,坊间也流传着一个笑话:“在时间、金钱、火星中,你只能选择两样。”然而,尽管这一行动仍面临诸多挑战,诸如技术、财政和时间等问题,探索仍未停止。来自美国国家航空航天局的消息,新一代的火星车将于今年11月或12月抵达火星。

  “好奇者号”已准备就位

  新一代火星车被命名为“火星科学实验室(MSL)”,也叫“好奇者号”。它的发射已经被推迟过数次,最近终于计划于今年11月25日到12月18日之间发射。

  美国国家航空航天局检察长保罗-马丁说,“‘好奇者号’是目前最具技术挑战的一个星际探测器”。它大小与普通小汽车相当,比“勇气号”和“机遇号”重5倍之多,过900千克,长度约为“勇气号”的两倍。

  以核动力驱动的“好奇者号”携带的探测设备更多、更先进,在火星表面的连续行驶能力更强。它能够在火星崎岖的表面行进得更远,其设计原件也超出了两位“前辈”两倍之多。“好奇者号”火星探测器应用了新的核动力系统,并且“天鹤(Sky-crane)”助降系统也十分先进。它还拥有一套进入火星大气层的新系统,该系统对于未来的火星探测任务以及将火星样品带回地球而言,同样至关重要。

  直到今年2月份为止,“好奇者号”仍存在1200个亟待解决的问题。不过到今年3月,“好奇者号”已开始准备11月的发射行动。6月22日它还被运往位于美国东部佛罗里达的肯尼迪航天中心。


盖尔陨石坑已确定为着陆点

  选好着陆地点是关键

  美国国家航空航天局发言人日前宣布,“好奇者号”探测器将降落在火星的盖尔陨石坑中的一个5000米高地附近的层状沉积物上。这是经过5年的着陆点遴选过程后,团队的顶级科学家、工程师以及管理人员,还有行星科学共同体首选的着陆点。

  这个陨石坑位于火星赤道以南,形成于大约3.5亿至3.8亿年前,面积相当于美国康涅狄格州和罗得岛州之和。盖尔陨石坑内中心山丘的层状物含有黏土和硫酸,着陆点周围存在沉积物形成的冲积扇区域,这些物质和地貌的形成都与水有关。

  “好奇者号”项目科学家、帕萨迪纳市加利福尼亚理工学院的John Grotzinger认为,盖尔陨石坑是唯一同时具有两大优点的着陆点。首先,作为行星上的最低点之一,几乎可以肯定,盖尔陨石坑在火星的早期历史中曾孕育过一个湖泊。此外,由沉积层堆成的高地具有完美的层次,因此可以让“好奇者号”探测器漫游其上,对由一系列水蚀变矿物标记的几种不同的远古环境进行采样分析。

  多数人认为,选定着陆点将成为这一火星探测项目成败关键之一。因为一旦“好奇者号”发现由早期生命留下的有机物质,这一着陆地点在未来30年里将可能一直成为被登陆者使用的着陆点。

  再延迟得等到2013年

  美国国家航空航天局发言人称,“好奇者号”目前仍有三个遗留问题有待解决。比如搭载在探测器上的化学实验室留存有一些杂质样本。这个实验室是用来收集和分析火星岩石和土壤样本的。项目负责人说,他们需要在未来的一段时间内将来自地球的杂质滤出,但仍有人认为想要在发射前完全清理干净几乎不可能。

  此外还有两个软件系统仍不完善。一个是涉及飞行的软件系统,一个是涉及在火星表面安全行驶的软件系统。但是它们并不会带来灾难性的问题,完善过程正在进行中。

  检察长保罗·马丁在相关报告中还提出,仍需要再注入一个4.4千万美元的资金才能完成“好奇者号”升空计划,当然这4.4千万美元的需求已经包含在25亿美元的总投入中了。

  保罗称,这一探测器在2009年时延迟发射,已直接导致探测器的花费上升了86%,从9.69亿美元上升为18亿美元。整体费用也上升了56%,从16亿美元变为25亿美元。由于地球和火星每两年才会出现一次最佳位置,如果这次仍再延误,下次的发射时间将为2013年,额外费用又将增加5.7亿美元。

  所以由于探测器的复杂性,仍有很多人认为,直到11月25日,也未必能将一个完美的探测器送上火星。

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