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新方法让开普勒望远镜新收获 发现看不见的星体

http://www.kexue.com 2011-09-13 10:30:40 科技日报  发表评论


发现看不见的星体

  据美国物理学家组织网9月8日报道,最近,美国国家航空航天局(NASA)的开普勒太空望远镜发现,天琴星座中一颗行星在其轨道中轮番地“早来”或“迟到”,这让天文学家大为兴奋,因为这意味着它附近可能隐藏着一个“看不见的星体”。

  这个看不见的星体名为开普勒-19c(Kepler-19c),迄今为止,除了知道它存在,其他都还一无所知。开普勒太空望远镜于2009 年3月发射,目标是探测天鹅和天琴座中大约10万个恒星系统,通过观测行星的“凌日”现象以搜寻太阳系外类地行星。可能由于开普勒-19c质量太小,无法对其恒星构成牵引,以至无法从质量上探测到它的存在,开普勒望远镜至今未探测到它的凌日现象,但认为它的轨道可能要比它那个能看到的同伴开普勒-19b要倾斜。

  这两颗行星都围绕天琴星座中的类日恒星开普勒-19旋转,距地球650光年。开普勒太空望远镜发现它们,正是通过探测到它们穿越恒星表面时发出的微弱的光,行星凌日能给我们很多关键信息以计算星体大小。第一个行星开普勒-19b,每隔9天7小时穿越一次它的恒星,其轨道距恒星840万英里,温度大约900华氏度,直径约1.8万英里,看起来比地球要大两倍多,好像一个“小海王星”,其质量和组成成分还未知。

  研究人员解释说,如果开普勒-19b是单独的,它每次凌日都会像钟表一样准。而实际上,它不是早5分钟,就是晚5分钟,这种时间上的变动表明还有另一个星体的万有引力在拖着它,让它或早或晚交替出现。

  这是第一次用这种方法确切地探测到一个此前未知的星体,此前的探测都未能发现这个“隐身”伙伴。研究论文已被《天体物理学杂志》接受。论文第一作者、哈佛—史密松森天体物理学中心(CfA)天文学家沙拉·巴拉德说:“我们能发现这个看不见的星体,因为它影响了那个能看见的。就像有人恶作剧摁了你家门铃就跑,你开门后即使看不到人,也知道刚才一定有人。”

  根据我们的数据,开普勒-19c有着多重性格,可能是一颗轨道周期为5天的岩石行星,也可能是一颗椭圆形轨道的、周期为100天的气态大行星。”论文合著者、加利福尼亚大学圣克鲁兹分校丹尼尔·法布里基说,开普勒望远镜将在它整个任务期间继续观测开普勒-19,通过更多数据来帮助确定开普勒-19c的轨道。今后可以用HARPS-North这样的高空地面设备进一步观测它的质量,以获得更多线索来研究这个“看不见的星体”。(常丽君)

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