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好奇号火星探测关键点 粘土矿物中的富锰岩石层

http://www.kexue.com 2012-08-09 10:44:53 搜狐科学  发表评论

在纽约郊区发现的两处岩石漆概貌
在纽约郊区发现的两处岩石漆概貌 

2006年由“勇气号”(Spirit)拍摄到的照片,显示了火星的可能有岩石漆的地方
2006年由“勇气号”(Spirit)拍摄到的照片,显示了火星的可能有岩石漆的地方

  美国宇航局认为富锰岩石层可保存大量远古死亡微生物,因此好奇号的探测重点在于发现粘土矿物中的一层仅几微米厚的富锰岩石层,而这里可能存在着火星远古时代已经死亡的古老细菌和真菌。

  美国国家航空航天局“好奇号”(Curiosity)探测器正式登录火星,接下来它将着手对火星也许曾经孕育过生命的迹象进行探索。

  据报道,一组科学家目前正在分析一些此前发现的岩石群,他们也许能够从中发现一些线索并以此来指导“好奇号”在火星上的探测位置。通过高倍显微镜观察该岩石,研究人员在一些岩石表面发现了一层褐色或黑色包衣,称之为岩石漆(rock varnish)。研究表明,这种岩石漆可能源自于大量死于岩石上的微生物。随着时间的推移,微生物体内锰元素与一些细小的粘土矿物相结合并附着于岩石表面,最终形成了几微米厚的富锰层。

  英国白金汉大学(The University of Buckingham) 巴里-迪格瑞尔(Barry E. DiGregorio)告诉Phys.org记者,“地球上一切生命的生物学功能都与锰元素紧密相关。在研究员所调查的岩石样品中,形成富锰层的微生物可能是从早期大气中、水蒸汽以及其他形式的降水中吸收锰元素,而这些条件在火星上也完全具备。”

  如果“好奇号”发现了富锰岩石漆,这意味着在火星曾经可能有细菌或真菌生存。迪格瑞尔和他的合著者最近在学术期刊《地貌学》(Geomorphology)上发表了一篇文章,文中他们讨论了在纽约附近河床的潮湿条件下微生物也许能够形成岩石漆。对于岩石漆的研究一直不曾间断。不过岩石漆是否与生命起源相关还有待进一步探讨。

  迪格瑞尔说到,“科学家们对大多数岩石漆都进行了检查并且针对热、寒带荒漠发现的岩石漆发表了相应的文章,因为这些地方的长干燥时间、紫外线以及土壤PH值都限制了1至200微米厚的岩石漆形成时间。”

  如果富锰岩石漆的确是由微生物形成的,那么在火星上类似于覆盖有岩石漆的火星岩将值得“好奇号”取样观测。正如迪格瑞尔所述,“好奇号”也许会在一个黄金地带着陆并分析岩石漆。

  然而,“好奇号”成功着陆火星也是一大挑战,对岩石漆进行分析也要求采用很高的尖端技术。(尚力)

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