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科学家在土卫六上发现河道 酷似埃及尼罗河分布

http://www.kexue.com 2012-12-14 09:52:16 腾讯科学  发表评论

土卫六出现神秘河道 酷似埃及尼罗河
土卫六泰坦是一颗充满生命化学物质的星球

  由美欧意联合开发的卡西尼号土星探测器在土星的最大卫星土卫六上发现了一个奇怪的痕迹,酷似埃及的尼罗河,从其“源头”到土卫六上的“大型海洋”长度达到了近400公里,约为250英里,是迄今发现的最长“外星河流”,而卡西尼号探测器上的高分辨率雷达成像系统为科学家们揭示了土卫六存在的“黑暗河流”,而且具有蜿蜒状的光滑性质,暗示其中可能存在某种液体。

  以往对土卫六的观测研究显示,土卫六是太阳系中除了地球以外唯一存在辽阔“海洋地貌”的天体,并且有着表面液体循环机制,然而土卫六大气环境确实非常寒冷的,这意味着即便是有水存在也无法自由流淌。科学家认为土卫六上的液体由液态甲烷、乙烷等碳氢化合物组成。有趣的是,在卡西尼号探测器显示的土卫六河流系统并不是一个完整通畅的沟渠,而是存在部分的断层线,这个信息暗示了土卫六基岩中存在断裂现象。

  根据杨百翰大学研究人员贾尼·拉德巴赫(Jani Radebaugh)介绍:“虽然部分流域呈现蜿蜒形态,但相对于河谷的平直度而言这里存在至少一个断裂层,类似流向土卫六南部边缘其他大型河流痕迹。”但是科学家认为河谷中出现的断裂不可能意味着土卫六上存在与地球类似的板块构造,但是该星球上仍然具有广阔的盆地,或者这也是巨型海洋。拉德巴赫为卡西尼号探测器雷达成像小组的成员。在此之前,卡西尼号探测器已经确认了安大略区域“湖泊”的存在,其中拥有大量液体,因此在土卫六上发现广阔的河流系统也许是不可避免的。

  研究人员发现土卫六南半球存在由液态乙烷构成的湖泊,而且在这颗星球的降水中也检测到相关物质,当然这不是地球上的水循环,而是一个液态烷烃的循环。很难想象我们站在土卫六的大型河流边上是一种什么样的感受,但是根据卡西尼探测器的雷达成像系统数据,我们可以看到许多熟悉的河道以及蜿蜒的沟渠等。由此看来,土卫六是一个复杂和令人着迷的小世界,具有复杂生命起源的化学物质。除了2005年,惠更斯号探测器着陆土卫六外再也没有其他探测器执行这项任务,而未来是否再次派遣探测器着陆土卫六也不太确定。

  土卫六整个星球可能被笼罩在寒冷、高压的大气环境中,这使得我们派遣的机器人探测器对其表面进行探索显得有些困难,但我们很难忽视一个事实,即土卫六上具有丰富的构成生命的基本化学物质,科学家推测土卫六上可能存在另类宇宙生命,是一种利用液态甲烷和乙烷物质的全新生命形式,而不是利用液态水进行生存。对于这个推测,我们还需要时间等待。(Everett)

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