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荷小组追踪特殊分子 未来25年或发现生命标志物

http://www.kexue.com 2013-02-19 09:50:02 腾讯科学  发表评论

未来25年或发现外星生命信号:追踪特殊分子
系外行星如果存在宇宙生命,那么我们就可以探测到生命活动产生的“示踪因子”

  荷兰天文学家小组的研究表明,建造一种新型的望远镜有可能发现其他类太阳恒星上的外星生命迹象。虽然距离太阳系最近的恒星也有4.2光年之遥,但是宇宙生物的某种活性因子可以通过行星大气表征出来,如果没有生物存在,那么行星大气中就会缺少相对应的“生命标志物”,所谓的示踪因子被认为是由生物活动所产生的气体等物质。

  自上个世纪60年代以来,科学家就提出了类似的搜寻系外生物想法,现在已经将这一观测策略嵌入日常的天文观测中,研究人员使用成本相对较低的陆基观测平台对系外行星的大气进行氧气等标志物检测,这项研究成果发表在2月20日的《天体物理学》期刊上。有科学家认为随着系外行星观测法被大量应用,可能有一天会发现外星生命的迹象,氧气的含量在地球大气组分中占到了五分之一,地球也是是唯一存在氧气的星球。

  由于生物活动的存在,比如植物的光合作用,因此寻找系外行星大气中的氧气信号是外星生命的重要指示信息。到现在为止,研究人员认为这样的探测具有挑战性,需要空间望远镜才能胜任,地球大气的臭氧会干扰探测。荷兰空间研究所最近开发出一种新技术,根据本项研究的第一作者介绍:该技术可非常精确地在测量氧分子的吸收波长,鉴于系外行星相对地球的运动速度干扰,观测时需要有足够的精度。

  最近,该方法已经成功地应用到对系外类木行星的观测中,目前发现多数系外类木星距离其恒星较近,科学家使用智利的甚大阵列探测到了一氧化碳的信号。新一代欧洲特大望远镜,即E-ELT,其观测能力是甚大阵列的25倍,如果类地行星在宇宙中非常普遍,或者就在附近,我们能检测到氧分子的存在。科学家认为,新型系外“生命标志物”望远镜将在未来25年内问世。(Everett)

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