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机遇号火星车迎来10岁生日 设计初衷仅用3个月

http://www.kexue.com 2013-07-08 14:09:23 新华网  发表评论

  7日,美国“机遇”号火星车在奔赴新工作地点的途中度过了10岁“生日”。美国航天局一大早就在推特上向这辆顽强的火星车表示祝贺:“‘机遇’号,10周年快乐!”

  2003年7月7日,“机遇”号追随先行一个月的“孪生兄弟”--“勇气”号火星车,从地球发射升空踏上去火星找寻水和生命存在踪迹的征程。2004年1月25日,“机遇”号成功登陆火星。

  人们没想到“机遇”号会干到如此“高龄”:设计工作寿命仅3个月,实际工作时间10年。10年后,“勇气”号早已陷入沙地失去联系,而“机遇”号仍“老有所为”。虽然目前在火星表面活动的还有新一代火星车“好奇”号,但“机遇”号“老兵不死”,仍在不断前进。

  大约6周前,“机遇”号从停留了22个月的约克角出发,奔向2公里外的新目的地索兰德点。“机遇”号在火星登陆至今已累计行驶超过36公里,超过“阿波罗17号”月球车1972年创造的美国探测器外星行驶距离纪录(35.744公里)。因此,“机遇”号现在跨出的每一步,都在创造着新纪录。

  “机遇”号目前距索兰德点还有不到800米。这是一个朝北的斜坡,可为“机遇”号在火星冬季提供庇护,并方便太阳能电池板充电。如果“机遇”号能撑更久,也许有一天会打破苏联“月球车2号”1973年在月球表面创造的人造探测器外星行驶距离纪录(约42公里)。

  行驶距离只是一个数字,更重要的是,“机遇”号火星探索成果也颇丰。就在上个月,“机遇”号发现火星上曾存在“可饮用的水”。专家说,“可饮用的水”是“机遇”号10年来“差不多最重要”的成果,因为这是可能支持生命存在的水,与以前发现的酸性水完全不同。

  然而,对“机遇”号而言,这10年并不轻松。它曾陷入沙地两个多月,在地面人员的操作下一厘米一厘米地蠕动才摆脱困境;太阳能电池板由于受到火星沙尘暴侵袭再也无法充满电;一只轮子不再能灵活转动,走路“一瘸一拐”;它也显现出其他“老年”特征,比如闪存芯片老化,机械臂有点“关节炎”。

  “机遇”号的任务将于什么时候终结?没有人能够预测。鉴于火星环境恶劣,“机遇”号随时可能遭遇灾难性故障,“机遇”号项目经理约翰·卡拉斯说:“每一天都是额外的收获!”

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