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ISON世纪大彗星亮度低于预期 或将一去不返(图)

http://www.kexue.com 2013-08-01 09:02:04 新浪科技  发表评论


2013年4月,翱翔于星宇之间的ISON彗星。这张照片是由哈勃空间望远镜拍摄的图像合成的

ISON彗星正一头冲向内太阳系,预计它将在今年11月28日从距离太阳约116.5万公里的地方掠过

  这颗彗星此前曾经被认为将是一颗“世纪大彗星”,或将成为人类能见到的最壮观天象之一。这就是ISON彗星。今年11月份开始,一直到明年1月份,这颗彗星将进入内太阳系,并为北半球的人们带来视觉盛宴。

  观星者们急切盼望着这颗曾经被认为亮度有望达到满月15倍,拥有巨大彗尾的超级彗星出现在夜空里,甚至在白天也应该可以看到它的身影。然而本周聚在一起开会,原本打算讨论对这颗世纪大彗星进行观测的科学家们却发现他们很可能将会面临无话可说的尴尬境地,因为他们发现这颗彗星的亮度将可能达不到预期的程度。

  哥伦比亚安蒂奥基亚大学的天文学家伊格纳切奥·费因(Ignacio Ferrin)表示:“ISON彗星的前景并不光明。”最初的观测数据表明这颗彗星的亮度将有望超越本世纪以来所有其它彗星,从而使其迅速吸引了全世界各大媒体的目光,一时间成为热门话题。根据这颗彗星的运行路径,天文学家们预计这次将是它第一次,也是最后一次进入内太阳系,因为它将很有可能一头扎进太阳的熊熊烈焰之中,灰飞烟灭。

  然而,费因的计算却显示这颗目前正以每秒26公里的速度向太阳接近的彗星,自从今年1月中旬以来亮度并未出现上升。这有可能是因为这颗彗星内部所含的冰物质已经接近耗尽,正常情况下随着彗星不断接近太阳,在光热作用下彗星内部的冰冻物质会逐渐融化挥发,在彗星后部形成一个壮观的彗尾结构。

  另外也有理论认为这颗彗星的外部被一层硅质尘埃层包裹,这些尘埃吸收了所有的水汽和其它气体,从而阻止彗星继续变亮。费因在一篇提交给《英国皇家天文学会月刊》的文章中指出:“ISON彗星的亮度已经有超过132天处于停滞不前的状况,这一状况令人困惑。”

  ISON彗星之所以叫这个名字,其中的ISON是“国际科学光学网络”的英文缩写,正是这一观测网络在2012年9月份最先发现了这颗彗星的踪迹,发现者是两位俄罗斯天文学家。

  按照此前的计算,ISON彗星将于今年11月28日从距离太阳大约72.4万英里(约合116.5万公里)处掠过。如果它能在这次自杀一般的飞掠中幸存下来,那将是一个奇迹。在这样的近距离上,彗星地表的温度将达到大约2700摄氏度,这一温度足以熔化很多金属。除了高温之外,在这样近的距离上,太阳强大的引力将会把彗星撕得粉碎。

  在去年发现这颗彗星之后,ISON彗星让很多观测者想起了著名的海尔-波普彗星。那是一颗在1997年出现在北半球天空中的明亮大彗星,看上去几乎就像是在夜空中静止不动的一块白色“污点”。海尔-波普彗星的出现曾经在整个中国掀起天文热潮,也启发了一代天文爱好者。

  在天文学上,任何以椭圆轨道围绕太阳运行的天体,其轨道的形状都可以用一些参数来表达,其中一项重要的参数就是偏心率,通俗的说就是这个公转的椭圆有多“扁”,一般来说偏心率的取值范围是在0~1之间。

  以地球为例,地球轨道的偏心率很小,几乎为零(精确的说是0.017)。这就意味着地球围绕太阳公转的轨道几乎是一个正圆。相比之下,彗星ISON的轨道偏心率值是1.000003457——稍稍超过了1。此时的轨道是一个双曲线,这就意味着此次接近太阳是这颗彗星的第一次,或许也是最后一次。

  如果这颗彗星逃过此劫,它可能将需要数千年甚至数百万年的之后才有可能再次回到内太阳系,从而被我们再次看到——如果“我们”还存在的话。(晨风)

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