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"新地平线"号冲向冥王星 每秒14公里探最远邻居

http://www.kexue.com 2013-08-02 08:51:50 腾讯科学  发表评论

每秒14公里!新地平线号探测器冲向冥王星
“新地平线”号探测器由美国宇航局研制,是一艘专门为冥王星天体系统打造的空间探测器

  美国宇航局“新地平线”号探测器正极速飞往冥王星,速度达到33,000英里每小时,约为14公里每秒,科学家预计该探测器将于2015年7月飞抵冥王星附近,对冥王星以及周围的数颗卫星构成的天体系统展开探测。

  西南研究所的首席研究员艾伦·斯特恩认为“新地平线”号探测器是有史以来最先进的太阳系外侧轨道飞船,搭载了八个摄像头和四台光谱仪,功率达到30瓦,这是人类首次派遣专用探测器对冥王星系统以及更外侧的空间进行探索。

  毫无疑问冥王星拥有迷人的环境和地质结构,其外侧就是柯伊伯带,这里包含无数颗冰冷的天体,科学家估计这里可能存在多达900颗体积与冥王星相近的天体。对冥王星天体系统进行探索是一段“马拉松”式飞行,该探测器发射于2006年,飞抵冥王星天体系统需要多次中段加速,时间将近10年之久,对于科学家而言,冥王星任务可能是这辈子经历的唯一一次太阳系外侧轨道探索任务,今后很难有类似的行星际探索任务。旅行者2号、旅行者1号以及先驱者系列的两艘探测器共四艘已经踏上飞出太阳系的旅程,但是它们都没有直接对冥王星进行探索。

  科学家在上个世纪末的观测中发现冥王星有些偏红,认为其南极可能存在冰冻区域,反照率特征显示其表面温度可能-211摄氏度,并分布着平坦的平原、撞击坑和山脊等地貌。此外,科学家还发现冥王星存在神秘的地下热源,较重的元素下沉到核心部位,由于冥卫一距离冥王星非常近,其引力可对冥王星内部结构形成影响。

  最新的调查显示,冥王星周围或存在更多数量的卫星,甚至拥有微弱的碎片环,哈勃望远镜正在搜索冥王星周围的“危险世界”,其可能对“新地平线”号探测器构成致命损害。“新地平线”号探测器的个头如同一架钢琴大小,现在已经完成了82%的旅程,飞行速度达到14公里每秒,如此长时间的跨太阳系巡航即将结束,接下来科学家将展开对冥王星天体系统的调查。(Everett)

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