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4大传说解析世纪彗星ISON 百年最亮有去无回

http://www.kexue.com 2013-11-29 08:55:47 科技日报  发表评论


2006年编号73P的另一颗彗星瓦解的场景

2013年11月10日,拍摄于澳大利亚的“世纪彗星”ISON。有天文学家表示,ISON的科学价值远超观测价值

ISON彗星的彗尾基本全部进入了SOHO LASCO C3 的视场

  对于很多天文爱好者来说,这是一个激动人心的时刻。北京时间29日凌晨2∶30到4∶00,是ISON彗星过近日点前后的90分钟。过去近一个多月的时间里,ISON彗星向近日点不断移动,它变得越来越亮,甚至无需观测设备就能看到。这颗彗星让所有天文爱好者热血沸腾,大家期待它用其“彗星之躯”创造一幕引人入胜的宇宙奇观。

  很长一段时间里,有关ISON彗星的种种猜想从未停止过,今天我们就为大家细数这些关于ISON彗星的传说。

  传说一:出师未捷,ISON已死?

  自去年被发现以来,ISON彗星经过了14个月的漫漫旅程,而就在它已经接近此行的高潮——位置已经处在水星轨道以内,正准备义无反顾地扑向太阳的时候,却跟我们开了一个不小的玩笑:就在三天前的凌晨,一份新鲜出炉的报告暗示,ISON彗星的彗核似乎已经停止活动,甚至有可能已经不复存在。距离近日点已经不足3天,曾被认为有机会成为“世纪大彗星”的ISON彗星,有可能已经土崩瓦解。

  美国加州理工学院的Michal Drahus在雅虎的彗星邮件组中指出:过去6天来,我和Israel Hermelo一直在用西班牙的IRAM毫米波望远镜仔细监测ISON彗星。我们观测到分子发射线出现了持续迅速的衰减,从11月21日到11月26日,至少衰减了20倍,甚至更多。这或许表明,彗核目前的活动已经近乎停滞,也有可能……彗核已经不复存在了。

  它怎么样了,还好吗?这个疑问成为天文爱好者这几日最关心的话题。对此,北京天文馆朱进表示:“对于这类彗星而言,彗核的解体一直是一项非常高的风险,因此即便这真的发生了,那也不应该感到意外。”

  尽管如此,人们仍然心存期待;“最后的结果会是怎么样的,还是要等待时间告诉我们答案。”朱进说。

  从抵达近日点前的最后24小时来看,ISON的表现似乎又在恢复生命力。28日6∶30分,激动人心的消息传来:ISON彗星的彗尾基本全部进入了“太阳与日光层探测器”SOHO LASCO C3 的视场,在“奔日”的路上越来越亮,显现出非常漂亮的彗尾,人们或用肉眼即可一饱眼福。

  传说二:飞蛾扑火,有来无回?

  “这当然有可能,ISON能否通过近日点,取决于它能否经受得住太阳炙热的考验!”朱进说。

  “如果ISON彗星能够坚挺到达近日点附近,那么它将接受双重考验,即太阳附近那如炼狱般的高温以及引力撕扯。所以,若是ISON彗星在过近日点前后的几个小时到几天内瓦解,最可能的原因就是太阳附近极端环境里的高温和强大引力。”天文爱好者、果壳网频道主编虞骏说,“而如果ISON在过近日点前瓦解,它可能成为空间太阳探测器观测过的最壮观的彗星,但若是过近日点之后就没啥可看了,因为瓦解过程中产生的全部尘埃都会气化。”

  当然,还有一种理想的结果,就是ISON经过“烤”验——“如果彗星没有完全瓦解,而是碎裂成了几块,这样一来,彗星既能抛出额外的物质,使得彗星变得更加明亮,也能给天文学家提供足够大的彗星碎片,让他们持续研究好几个月。”

  通过近日点之后, ISON会以什么样的面目现身在12月初黎明前的东方呢?是肉眼可见的世纪彗星,还是需要对照精确星图才能在双筒镜里找到小小目标,抑或是什么都不会出现呢?截至记者发稿前,这还是一个未知数,我们翘首以盼深邃的夜空给我们揭晓答案。

  传说三:世纪彗星,百年最亮?

  ISON彗星又名C/2012 S1,是一颗掠日彗星。其形成于数十亿年前,大部分时间都处在远离地球的宇宙深处,轨道延伸的距离非常长。直到2012年9月21日,它才被两名业余天文学家以俄罗斯国际科学光学监测网(简称ISON)反射镜的自动小行星发现程式寻获。

  ISON彗星体积较为庞大,且是一颗掠日彗星,因此曾一度有可能成为近百年来最明亮彗星,又被喻为“世纪彗星”。此前,中国天文学会会员、天津市天文学会理事史志成在接受媒体采访时介绍说,目前业内普遍预计ISON可达到的亮度为-14等,超过满月的亮度。这也是“世纪慧星”一说的由来。

  “但这是当时根据ISON还在木星轨道以外的表现预测的数值,那时ISON离我们还很远,且彗星的预测本身就存在很大难度,而从现在的表现来看,它恐怕无法达到预期的亮度了,从近几日的表现来看,它的亮度都在-3、-4等,达到近日点后会更加亮一些,但是能否成为‘世纪最亮’从现在看可能性不大了。” 虞骏说。

  ISON之所以这样知名,还有另外一个原因:多重证据表明,来自奥尔特星云的ISON彗星很有可能是第一次朝着太阳系内部前进,而这也是令天文学家非常兴奋的一点——来自太阳系边缘的彗星冰核中,也保留着大量有关太阳系诞生以来的最初信息,且未遭到污染。但对此,朱进也表示:“虽然它来自太阳系边缘,因为我们不会进行采样,因此这些信息对我们来说很可能仍然是个谜。”

  传说四:四颗彗星,齐聚天空?

  四颗彗星包括“世纪彗星”ISON、“洛夫乔伊(C/2013R1)”彗星、恩克彗星(2P/Encke)和爆发彗星(C/2012X1)。之所以有“四颗彗星齐聚天空”的说法,朱进表示,是因为这四颗彗星在同一个时间段同时出现。对于这种情况有媒体报道称“非常罕见”,朱进表示:“其实同时间段出现多颗彗星较为常见,这次之所以有这样的说法,是因为其中一些彗星比较亮,因而受到关注。”

  “洛夫乔伊现在也非常亮,用肉眼即可见;但是恩克彗星目前离太阳已经很近了,已经看不到了;爆发彗星没有这么亮,肉眼观测有些困难。”朱进说。

  一度有天文专家指出:“洛夫乔伊彗星的亮度接近裸视极限,超过大热门ISON。不过,随着ISON越来越接近太阳,其亮度正在逐渐增加,如无意外,它的亮度会超过‘洛夫乔伊’彗星。”

  看来,2013年最令人期待的天象还非“ISON彗星”莫属。尽管此前预计北半球地区公众有望用肉眼目睹到这颗梦幻般“世纪彗星”的绝世风采,但天象观测从来都需天公作美,ISON的“命运”究竟如何,心存期待的同时,我们也只能仰望天空去寻找答案。

  数字说话

  360千米/秒

  当ISON彗星来到太阳附近的时候,它的速度大约360千米/秒。这有多快呢?要比步枪子弹的出膛速度快上百倍,要比民航客机的飞行速度快1500倍——以这个速度飞行的话,彗星用不了15秒就能横跨美国的东西海岸。

  2千米

  ISON的彗核很小,直径只有大约2千米。换句话说,把它拿到地球上,比方说放在落基山脉的中间,你都很难注意到它!实际上真正的ISON彗核可能要更小一点。

  12万千米

  彗核很小,你实际上是看不到彗核的。你看到的,只是曾经被冰封在彗核表面之下、如今却弥漫在彗核周围的气体——彗发。ISON彗星的彗发大小足有12万千米,是地球直径的10倍!

  800万千米

  彗发中的气体和尘埃一旦进入太空,就会受到太阳风和阳光压强的双重影响。它们会被“吹走”,形成一条或者多条长长的尾巴。ISON的彗尾至少长达800万千米——相当于地月距离的20倍。

  20亿吨

  如果ISON是典型的冰和岩石的混合物,它的密度就应该是每立方米600千克左右。假设ISON的彗核是一个直径2千米的球体,它的质量大概就是20亿到30亿吨。听起来不少,但是要记住,冰的密度比岩石要低很多。一座小石山的质量就会比它大得多。

  6000万千米

  ISON彗星会在2013年12月26日最靠近地球,不过不用担心,最近距离大约有6000万千米。这个距离要比月亮还远150倍。

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